30 de mayo de 2010

La ciencia inicia era de promesa y riesgo para la humanidad

Impacto. Nueva forma de vida creada en laboratorio podría derivar en el desarrollo de medicamentos y tratamientos, pero también causa temor

THE ECONOMIST

Al final, no hubo un castillo, ni tormenta con truenos ni un asistente de laboratorio tembloroso y jorobado. De cualquier manera, Craig Venter, Hamilton Smith y sus colegas anunciaron que habían creado una forma de vida. Lo que lograron puede ser un camino prometedor para el desarrollo de vacunas y medicamentos e investigar enfermedades. También podría generar nuevas cosechas.

Los resultados de su labor, que aparecieron el 20 de mayo en las páginas de la revista especializada Science, indicaron que los científicos necesitaron algunos "repuestos" de cuerpos sin vida para hacer que su creación funcionara. Pero, contrariamente a Victor Frankenstein, no necesitaron una chispa adicional de rayos prometeicos para dar a su creación su esencia vital. En cambio, hicieron esa esencia -una parte de ADN que transporta unos 1.000 genes- utilizando químicos de laboratorio. El resultado es la creación de la primera forma de vida que no tiene ancestros. Lo que es, y cómo vive, depende totalmente de un diseño realizado por científicos del Instituto J. Craig Venter, y mantenido en las computadoras del instituto situado en Rockville, Maryland y San Diego, en Estados Unidos. Cuando la primera de estas creaciones mostró que podía reproducirse por sí misma, comenzó la era de la vida artificial.

El anuncio fue trascendental aunque no inesperado. La ambición del Dr. Venter por crear un organismo vivo desde cero, comenzó hace 15 años y ha estado en el conocimiento público durante una década. Después de tanto tiempo, existe la tentación para quienes trabajan en ese campo de decir "muéstrenos algo que no conocemos". Después de todo, el ADN sintético es rutinariamente incorporado a cosas con vida por los académicos, las empresas de biotecnología y hasta los escolares. El Dr. Venter -un hombre que gusta del espectáculo- y el tímido Dr. Smith, simplemente lo han hecho a gran escala.

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